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HBO时代

作者:小比尔·梅西(传记作家)点击次数:1562   发布日期:2020-02-26

核心提示:在遭遇挫折时,HBO表现出了惊人的复原力、反思能力和自我革新能力。

 

HBO拥有电影、电视剧、体育赛事、纪录片等节目。

 

1972年秋,一个风雨交加的夜晚,美国付费电视台家庭影院频道(Home Box Offiic,以下简称HBO)首次亮相。当时,这家电视台羽翼未丰,员工人数寥寥,就连员工自己都不喜欢HBO这个名称。

但40多年后,HBO已成为全球最大的付费电视频道,除美国本土外,其服务还覆盖欧洲、拉丁美洲以及太平洋沿岸地区,总订阅量超过1.14亿。40多年来,HBO有过不景气,走过弯路,遭遇过诸多挫折,但表现出了惊人的复原力、反思能力和自我革新能力。

 

关于有线电视

 

假设现在是20世纪60年代,你就生活在纽约市中心的曼哈顿,距离帝国大厦20个街区,而帝国大厦是这座城市所有空中电视信号的发射源。如果你的公寓凑巧位置不好,纽约市标志性的摩天大楼就位于你公寓和帝国大厦之间,那么你家的电视信号可能连24公里之外的新泽西郊区都比不上。

此时,你一定希望有人能来做点什么。于是,查尔斯·杜兰登场了。

杜兰从事传媒行业,在家乡克利夫兰市,他对体育和工业题材的电影进行编辑,然后再销售给地方电视台播出。后来,杜兰搬到纽约,在那里成立了公司。

当时,美国很多偏远地区接受不到电视信号,有线电视系统解决了大问题。为什么不能让它在大城市发挥作用?杜兰是第一个有此想法的人。他在纽约建设了一个名为远程控制的闭路电视系统,为该市3.5万间酒店房间提供观光信息。杜兰打算将这个系统发展扩大,变成一个常规的、面向城市居民的有线电视公司。

1965年,杜兰成立了斯特林信息服务公司,为下曼哈顿地区提供有线电视服务。这个系统的概念非常不错,但业务可行性却不强,因为铺设电缆成本高昂。有线电视公司通常同电话公司或本地公共事业公司达成协议,获得授权后可以沿着那些公司的电线杆搭建自己的电缆,但曼哈顿并没有电线杆。

这是因为在1888年,一场严重的暴风雪袭击了美国东北部,将纽约市的电话线和电报线悉数摧毁,市政府为了不让这种重大服务中断事故重演,规定将纽约市街道上所有的线路转到地下。

这个规定让杜兰头疼不已。当时,在郊区,如果沿着电线杆搭设电缆线,成本大概是每英里1万美元,而在地下铺设电缆,成本是前者的10倍甚至更高。因此,在创立斯特林信息服务公司两年后,杜兰铺设的电缆线还没能覆盖36个街区,订阅用户也只有400人,但他已经花了200万美元,每个月还要开支50万美元。

对杜兰而言,在可见的未来里,要在纽约铺设电缆,难度和成本只会更高。要解决这个问题,方法之一就是争取更多资金。当时,时代公司一直在尝试进军非平面媒体,其中包括有线电视。时代公司手中拥有数份研究报告,称有线电视就是未来的发展方向。为此,时代公司收购了斯特林信息服务公司,提供丰厚的资金供其继续扩张。

 

帝国大厦曾是纽约所有空中电视信号的发射源。

 

让人付费的理由

 

杜兰遇到的难题不止资金这一项。在搭设了电缆的地区,要让居民们购买他的服务,这不是资金能解决的。在曼哈顿搭设和运营电缆需要承担庞大的成本,在此基础上要再以价格去吸引顾客,难上加难。就算对产品进行合理定价,就算这座城市的部分地区无线电视信号相当差,许多人也并不想只是为了能清晰地收看《怀春玉女》和《我的三个儿子》就每月花钱订购。

其实,早在1931年,珍妮斯公司就提出了付费点播的构想,但受到经济大萧条和“二战”影响,该系统到20世纪60年代才露面。在后来的几年里,有众多无线付费电视系统先后建立,但没有一个能真正进入市场。

时代公司在3个州的6座城市进行了调查。他们给居民邮寄调查手册,了解人们对付费电视的看法。几乎99%的被调查者表示不感兴趣。公司独立顾问进行了另一项调查,仅有4%的被调查者表示他们“几乎肯定”会订购此类服务。而这也意味着96%的人认为时代公司可以放弃付费电视的设想了。

但时代公司进行了现场测试,结果相对理想。该公司在宾夕法尼亚州艾伦镇进行了一场实验,销售人员上门推销,提出第一个月免费收看,而且安装费用可以退。几乎一半受访的居民表示感兴趣。

杜兰设想了一个特殊的频道,一个专属于他的有线电视系统频道,一个充满了超乎寻常的娱乐内容的频道,一个让人们觉得值得花钱的频道。给这个频道起名很仓促,公司认为名字以后可以改,也一定会改,所以暂定名为“家庭影院频道”,即HBO。

按照计划,频道的部分节目应该是NBA的篮球赛。但为了保证NBA赛事的门票销售,NBA要求以球赛兴办地为中心,周边特定范围之内不得对比赛进行电视转播,除非该场比赛门票已售罄。而艾伦镇正好位于费城NBA转播管制范围之内。

为了让HBO不受管制规定的局限,也为了让HBO传输更加容易,时代公司拿出了在威尔克斯-巴里市的一套系统。于是,HBO销售代表在这里展开了工作,成功找到了365名愿意每月花6美元来购买HBO服务的市民。

1972年11月8日,HBO首播。首播的节目包括一场纽约游骑兵队和温哥华加人队的冰球比赛,以及一部名叫《永不让步》的电影,这个名字真是再应景不过了。