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科勒百年

作者:《敢创之旅》编写组点击次数:878   发布日期:2020-01-07

核心提示:在各领域的持续创新,源自公司领导者对新机会的不懈追求。

 

 

1873年,美国威斯康星州博伊根县,在一场经济萧条中,奥地利移民约翰·麦克·科勒创建了科勒公司。百余年间,公司从一个面向本地市场、仅有12名雇员的小型铸铁厂,发展成为在全球拥有50多家工厂、超过37000名员工的世界级企业。

自创建以来,科勒公司经历了两次世界大战、大萧条以及其他重大历史事件。为何能在波澜壮阔的百年历史中保存实力,并成为世界上最大的家族企业?公司历任领导者一以贯之的创造性和冒险精神功不可没。

 

科勒公司创始人约翰·麦克·科勒

 

科勒公司的诞生

 

关于科勒公司的故事,要先从19世纪奥地利的一个小村庄说起。在风景如画的布雷根茨沃尔德,经营奶制品的农场主约翰·科勒娶了邻村女孩,生下了儿子约翰·麦克·科勒。1854年,鉴于欧洲动荡的政局,老约翰举家迁往美国,在明尼苏达州买下64公顷土地建成了奶牛场。

1862年,18岁的约翰·麦克离开家庭农场去了芝加哥。1871年,他与同是移民的莉莉·沃尔拉特结婚,莉莉的父亲雅各布·沃尔拉特为他在家族的铸造厂找了个职位,两年后,又将工厂作价5000美元卖给了他。

1873年12月3日,约翰·麦克与岳父完成交易,标志着科勒公司的诞生。在当时看来,这并不是一笔好买卖。就在交易前3个月,整个美国陷入了19世纪最大的经济萧条,长达5年的大萧条让几千家企业破产。更糟糕的是,约翰·麦克的铸造厂生产犁头和其他农具,而农民在大萧条中是首当其冲受影响的一批人。

尽管如此,科勒公司还是存活了下来。最初几年,农民手中缺乏现金,约翰·麦克常以实物抵款的形式收款,土豆、鹅、毯子、木材……任何用品都能拿来换农具,而他又将这些物品作为工资发给了员工。

早期的科勒公司快速成长和变化,就跟那个时代一样。正在进行中的第一次工业革命席卷了已结束内战的美国,重新塑造着每个人的精神和社会面貌,也给所有人带来成功的机会。到了1870年代末,科勒公司已不再是那个生产农具的小铸造厂了,它大大拓展了生产线,成为农业机械公司的代理商。

最大的变化发生在1883年。在寻找新产品的过程中,约翰·麦克为一个铸造缸(农民用来洗猪、饮猪的容器)包上搪瓷层,加上4个装饰性的支脚,把它变成了一个浴缸。据公司传说,科勒的第一个浴缸以一头牛和14只鸡的价格卖给了一位农民。

从那时开始直到今天,卫浴迅速成为公司成长的动力和主营业务,甚至成了科勒的代名词。在1883年之前,农具占据了公司80%的销售额,到了1887年,卫浴和其他搪瓷产品占到了销售额的70%。

 

    沃特·约达克·科勒在1905年到1940年领导科勒公司。

 

危机和复兴

 

1899年,约翰·麦克的一个决定奠定了公司未来发展的基石:他以1400美元的价格买下了河滨一块8.5公顷的土地,宣布要在那里建立一个大型铸造厂,集中制造铸铁产品和其他卫浴用品。他的儿子沃特后来购买了这一区域的大量土地,将工厂面积扩大数倍。

这座新的铸造厂于1900年10月完工并启用,最初的工人数量为250名。约翰·麦克热爱铸造工艺,对新工厂的未来兴奋不已。但不幸的是,他并未亲眼看到自己的梦想成真。就在新工厂完工后不久的1900年11月5日,约翰·麦克就去世了,享年56岁。他创办了科勒公司,并在公司最初的27年担任领导人,这27年,是科勒公司长青基业的第一个阶段。

约翰·麦克·科勒去世时,他的3个大一些的儿子都才二十多岁,刚刚成年的罗伯特、沃特和卡尔突然发现自己要领导公司度过创业者去世的危机,而他们当时对管理几乎一无所知。长子罗伯特成为总裁,沃特成为财务总监,最年轻的卡尔当上了秘书。

然而,约翰·麦克的去世只是一个糟糕时代的开始。1901年2月,铸造厂建成4个月不到即遭遇灭顶火灾,损失约为6.6万美元,保险赔付了6.2万美元。三兄弟挣扎着努力维持公司运营,并租借了铸造场地。同时,他们也犹豫是否要在河滨重建铸造厂。

火灾后一个月,公司的两位非家族股东决定退出,将股份卖给公司,这也许是因为他们不愿意承担重建工厂的代价。公司在极缺现金的情况下支付了2.7万美元购回股份。此后,科勒公司成为仅为家族持有的公司,并被命名为约麦·科勒之子公司。

科勒三兄弟此刻面临公司历史上最具决定性意义的瞬间:是否要在河滨重建工厂?如果答案是肯定的话,又该如何筹措重建资金?最终,兄弟们决定贷款5万美元——以当年的标准看这是一笔巨款——用于重建工厂。新工厂于1902年完工,科勒公司也重回河滨。

但厄运没有就此止步。1904年,悲剧再次降临,24岁的卡尔服药身亡,死亡原因是抑郁症。一年之后,年仅31岁的大哥罗伯特又死于中风。

科勒家族成员的关系非常亲密,无法想象沃特当时经历的痛楚。但沃特是个意志非凡的人,他天性乐观,拥有在逆境中向上的毅力。在大哥去世后,年近三十的沃特成为科勒公司总裁,在之后的35年,他带领科勒在逆境中重生。

沃特·约达克·科勒出生于1875年,那时他父亲的公司才刚刚起步,但沃特15岁就辍学加入了公司。可以说,少年时期就开始进入科勒工作累积的经验,是他今后在危机中掌舵公司的重要财富。

沃特头脑聪明,善于言辞,沉着冷静,有着相当不错的管理天赋,也不惧面对风险。除了从1905年到1940年担任科勒公司总裁之外,他还尝试从政。1929年至1931年,沃特出任威斯康星州州长,他甚至还参与了1936年美国大选的共和党党内初选。科勒家族一直是威斯康星州最有权势的家族之一。

沃特信奉勤恳工作和高尚处事的哲学,他说,“才华,甚至是天才,都无法取代竭诚努力的地位”。在他眼中,只要拥有坚定信念,没有什么不可实现。他认为,管理公司不仅需要艺术,还需要幽默和优雅。在他就任期间,公司杂志《科勒新闻中的科勒》上登满奇闻轶事,这让科勒公司更人性化。